Donderdag 21 oktober 2021

Voormalig MGA voorzitter wordt vervolgd voor contact met eigenaar Portomaso Casino

Heathcliff Farrugia MGA Yorgen Fenech

In een onderzoek naar de van moord verdachte miljonair Yorgen Fenech is de naam van Heathcliff Farrugia, de oud-voorzitter van de Malta Gaming Authority, boven komen drijven. Farrugia wordt nu strafrechtelijk vervolgd voor het verschaffen van voorkennis aan de casinoeigenaar.

In 2004 gooide Malta het roer om. Van een economie gefocust op toerisme verwerd het binnen de kortste keren het middelpunt van de (op Europa geconcentreerde) gokindustrie. De wetten van het lidstaatje van de Europese Unie werden zo opgezet dat het aantrekkelijk was voor gokbedrijven om zich op het eiland te vestigen om zo vanuit de Europese Unie de markt te bedienen. De vergunningen van de Malta Gaming Authority, die zich tot dat moment vooral had bezig gehouden met de controle van de landgebonden casino’s, gingen als warme broodjes over de toonbank.

Met de ommezwaai werd niet alleen de aandacht getrokken van legitieme (vaak beursgenoteerde) gokbedrijven, maar ook de georganiseerde misdaad toonde interesse in de ontwikkelingen. Deze maand kwamen twee grote zaken aan het licht die verband houden met deze inmenging van de maffia in de gokindustrie op het eiland en de bijkomende corruptie bij de Malta Gaming Authority.

Yorgen Fenech en de voormalig MGA voorzitter

Op 16 oktober 2017 werd de Maltese journalist Daphne Caruana Galizia vermoord toen haar auto met een autobom tot ontploffing werd gebracht. Galizia werkte mee aan de Panama Papers en had ook daarbuiten haar werk gemaakt van het aan de kaak stellen van de misstanden op het eiland. De moord op de journalist werd in heel Europa veroordeeld en de Maltese regering beloofde de onderste steen boven te halen. Tegelijkertijd was het voor de internationale gemeenschap duidelijk dat haar moord niet los gezien kon worden van haar kritische houding richting de corrupte politici op het eiland.

In december van 2017 werden drie mannen gearresteerd die in verband werden gebracht met haar moord. De arrestatie van de drie leidde uiteindelijk tot de arrestatie van Yorgen Fenech (lead-foto rechts) toen een van hen een deal sloot met de aanklagers. Fenech, eigenaar van het in Dubai gevestigde bedrijf 17 Black en CEO van Tumas Gaming (eigenaar van onder andere het bekende Portomaso casino in Malta) werd op zijn privé-jacht aangehouden voor het opdracht geven tot de moord.

Bij zijn arrestatie nam de politie onder andere de telefoon van Fenech in beslag. Op de telefoon ontdekte de Maltese politie berichten tussen Fenech en Heathcliff Farrugia (lead-foto links) toen die laatste nog voorzitter was van de Malta Gaming Authority, de toezichthouder op (online) casino’s op het eiland.

Contact tussen Yorgen Fenech en Heathcliff Farrugia

Na internationale druk, onder andere voortvloeiend uit de Panama Papers, was de MGA samen met de Financial Intelligence Analysis Unit (FIAU, de Maltese evenknie van wat de AFM is in Nederland) een onderzoek gestart naar misstanden in de casinoindustrie op het eiland. De inmenging van georganiseerde misdaad en het witwassen van geld door de casinoindustrie werd onderzocht maar in plaats van een objectieve of strikte houding van de toezichthouder, onderhield de voorzitter persoonlijk contact met de casinoeigenaar die juist onder vuur lag.

Nadat Fenech op de hoogte werd gesteld door de FIAU dat zijn Portomaso Casino onderzocht werd, nam hij contact op met Farrugia. “Ze gaan voorlopig niets publiceren,” verzekerde de voorzitter van de MGA de miljonair op dat moment, zo bleek uit de berichten op de telefoon van Fenech. Farrugia deed er vervolgens alles aan om ervoor te zorgen dat het slechts bij een waarschuwing zou blijven, in plaats van een boete, zodat de overtredingen niet openbaar gemaakt hoefden te worden.

Farrugia vertelde Fenech ook dat de inspecties niet persoonlijk op hem waren gericht, zo meldt Times of Malta:

‘Niets persoonlijk Yur. Ze wilden het beste casino opnemen voor een onderzoek voor Moneyval… en uw casino werd gekozen omdat het het best gereguleerd is. De anderen zijn verschrikkelijk.”

Heathcliff Farrugia, oud-voorzitter Malta Gaming Authority
Portomaso Casino naast het Hilton Hotel in Praag (foto Google Maps)

Heathcliff Farrugia stapt op

Eind oktober 2020 stapte MGA CEO Heathcliff Farrugia op bij de MGA, samen met zijn COO Karl Brincat Peplow (niet te verwarren met Carl Brincat, de huidige CEO van de MGA). Hoewel hun vertrek officieel uit eigen beweging was (de twee zouden samen een bedrijf willen oprichten in de wereld van het gokken, zo maakten ze bekend), was ook in die tijd al bekend dat ze in verband werden gebracht met de van moord verdachte Yorgen Fenech. Pas vorige week werd bekend dat Farrugia al in januari aangeklaagd was voor het contact met Fenech.

Fenech staat vandaag weer voor de rechter in Malta. Eerder werd zijn verzoek tot vrijstelling op borgtocht afgewezen. De rechtszaak kan je volgen via de live blog van Times of Malta.

Wanneer de zaak van Farrugia voorkomt, is nog niet bekend.

Overigens had Joseph Cuschieri, de CEO van de MGA voordat Heathcliff Farrugia dat in 2018 werd, ook al nauwe banden met Yorgen Fenech. Cuschieri werd na zijn ambtsperiode als CEO van de MGA hoofd van de Malta Financial Service Authority maar moest opstappen toen uitkwam dat hij op een all-expenses paid tripje naar Las Vegas was geweest met Fenech.

“Cosa Nastra gebruikte vergunning MGA om geld wit te kunnen wassen”

Niet alleen de zaak rondom Heathcliff Farrugia en Fenech houdt de gemoederen in de Maltese gokindustrie bezig, ook een andere zaak zorgt voor commotie.

In Italië loopt er een zaak van anti-maffia-aanklagers tegen de mensen achter de (inmiddels offline gehaalde) goksite RaiseBet24.com. De aanklagers beweren dat via de site maar liefst $74,2 miljoen is witgewassen door de Cosa Nostra, de overkoepelende criminele organisatie van de verschillende Siciliaanse maffiafamilies.

De Italiaanse maffia werd hiertoe in de gelegenheid gesteld doordat de Malta Gaming Authority een licentie afgaf aan RaiseBet24.com, zo claimen de aanklagers in Italië. De MGA zelf ontkent alle betrokkenheid met de website. De licentie voor de site opende de deuren naar diverse financiële instellingen die uiteindelijk gebruikt werden om geld wit te wassen wat verdiend was met criminele activiteiten, zo stellen de aanklagers. Forbes meldt dat de website contante betalingen accepteerde om het witwassen mogelijk te maken, iets wat illegaal is.

Laat een reactie achter